La terapia con oxígeno es una herramienta fundamental para el tratamiento de la insuficiencia respiratoria, tanto aguda como crónica. Los objetivos principales que llevan a su empleo son tratar o prevenir un bajo nivel de oxígeno, tratar la hipertensión pulmonar y reducir el trabajo respiratorio.

se le denomina hipoxemia a un nivel de oxígeno en sangre inferior al normal, específicamente en las arterias y que esto es un signo de un problema relacionado con la respiración o la circulación, y puede provocar diversos síntomas, como dificultad para respirar.

Para evaluar la presencia de hipoxemia, se puede medir el nivel de oxígeno en una muestra de sangre extraída de una arteria (gasometría arterial) y a esto se le denomina presión arterial de oxígeno (PaO2). También se puede determinar la presencia de hipoxemia midiendo la saturación de oxígeno en sangre (SpO) o bien por medio de un oxímetro de pulso (un dispositivo pequeño que se coloca en un dedo).

El nivel de oxígeno en sangre normal es corresponde a una presión arterial de oxígeno 75 a 100 milímetros de mercurio (mm Hg), los valores inferiores a 60 mm Hg generalmente indican la necesidad de apoyo con oxígeno suplementario. Los valores normales que muestra un oxímetro de pulso corresponden  a una saturación que oscila entre 95 -100 %, los valores de saturación inferiores a 92 % por ciento se consideran bajos.

 La terapia con oxígeno a largo plazo aumenta la supervivencia y mejora la calidad de vida de los pacientes con hipoxemia en reposo más severa con una  presión arterial de oxígeno ≤60 mmHg o saturación por oximetría menor a 88 %. Se prescribe para pacientes con enfermedad pulmonar obstructiva, a menudo también para pacientes con otras enfermedades pulmonares, si hay evidencia de insuficiencia cardíaca derecha o poliglobulia (un signo de que el cuerpo está produciendo demasiados glóbulos rojos, lo cual puede ser causado por una enfermedad pulmonar y se evidencia con un nivel de hematocrito que es más alto de lo normal). 

La terapia con oxígeno puede mejorar medidas distintas de la mortalidad, como la calidad de vida, la morbilidad cardiovascular, la depresión, la función cognitiva, la capacidad de ejercicio y disminuir la frecuencia de hospitalización, la terapia con oxígeno se utiliza durante el reposo y el esfuerzo, para mantener un rango de saturación de 90 a 92 por ciento, lo que representa una corrección clínicamente “adecuada” de la hipoxemia para la mayoría de los pacientes y es poco probable que cause una retención significativa dióxido de carbono (CO2).

El suministro descontrolado de oxígeno puede promover la retención y aumento de dióxido de carbono  en adultos con enfermedad pulmonar obstructiva crónica, produciendo hipercapnia (elevación de dióxido de carbono en sangre).  Ante la posible toxicidad por oxígeno, se deben hacer esfuerzos para evitar  saturación de oxígeno mayor al 96%  por oximetría de pulso.

Se puede prescribir oxígeno durante el sueño si la saturación disminuye más del 5 por ciento con signos o síntomas de hipoxemia nocturna (por ejemplo deterioro de la función cognitiva, dolores de cabeza matutinos, inquietud o insomnio).

Es común que los pacientes con enfermedad pulmonar que  experimentan hipoxemia en reposo se desaturen aún más durante las actividades habituales de la vida diaria, como caminar, por lo que a menudo se necesitan mayor aporte de oxigeno ( flujo de oxígeno), durante el esfuerzo y su médico  le puede  prescribir un flujo de oxígeno mayor para el ejercicio mientras camina o durante la realización de esfuerzo.

Actualmente al tener una mayor disponibilidad de oxímetros de pulso, se recomienda que los pacientes ajusten su propio flujo de oxígeno a una saturación de oxigeno objetivo. Teniendo en cuenta que existen en el mercado oxímetros económicos estos pueden proporcionar lecturas inexactas, es importante que el oxímetro que compre sea preciso y esté calibrado.

1. Continuous or nocturnal oxygen therapy in lung disease hypoxemic chronic obstructive pulmonary disease: a clinical trial. essay group Nocturnal oxygen therapy. Ann Intern Med 1980; 93:391.

2.Long term domiciliary oxygen therapy in chronic hypoxic cor pulmonale complicating chronic bronchitis and emphysema. Report of the Medical Research Council Working Party. Lancet. 1981;1(8222):681. 

3. Home Oxygen Therapy for Adults with Chronic Lung Disease. An Official American Thoracic Society Clinical Practice Guideline.  (10):e121. Jacobs SS, Krishnan JA, Lederer DJ, Ghazipura M, Hossain T, Tan AM, Carlin B, Drummond MB, Ekström M, Garvey C, Graney BA, Jackson B, Kallstrom T, Knight SL, Lindell K, Prieto-Centurion V, Renzoni EA, Ryerson CJ, Schneidman A, Swigris J, Upson D, Holland AE Am J Respir Crit Care Med. 2020;202.

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